Les médias mettent en évidence un conflit d’intérêts potentiel dans les SEC vs. Cas d’ondulation

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La chaîne de télévision Fox Business a publié une enquête à grande échelle sur l’affaire de la Securities and Exchange Commission (SEC) américaine contre la société fintech Ripple. Selon des journalistes, les employés du régulateur à l’origine du dépôt de plainte pourraient être affiliés à Ethereum.

En décembre 2020, la SEC a accusé Ripple et ses principaux dirigeants d’une vente non enregistrée de titres sous le couvert de jetons XRP d’un montant de 1,3 milliard de dollars. Le procès a ensuite été ajusté en mettant l’accent sur les actions du cofondateur de la société, Chris. Larsen et le PDG Brad Garlinghouse.

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L’ancien chef de la SEC Jay Clayton a signé le procès le 22 décembre, quelques heures avant de quitter ses fonctions. Selon la FOX, le service d’application de la loi du régulateur a soutenu à l’unanimité l’initiative, tandis que les avis étaient partagés parmi les commissaires – sur cinq personnes, trois ont voté pour.

En tant que président, Clayton a poursuivi une politique de « porte ouverte », en consultant fréquemment des experts et des représentants de l’industrie. En janvier 2018, il a approché la société de capital-risque Andreessen Horowitz (a16z) pour participer à une discussion réglementaire.

Le résultat a été une conférence parrainée par a16z. Les journalistes ont appris qu’il y avait des personnes derrière Ethereum et des représentants de structures affiliées à la blockchain, dont le cabinet d’avocats Perkins Coie.

Ce dernier est membre de l’Enterprise Ethereum Alliance, qui promeut la deuxième plus grande crypto-monnaie en termes de capitalisation. a16z à cette époque faisait déjà partie du capital de plusieurs startups axées sur Ethereum et Bitcoin. Les représentants de Ripple n’ont pas été invités à l’événement.

La même année, Clayton aurait reçu plusieurs recommandations réglementaires de l’actuel chef du département, Gary Gensler, qui à l’époque enseignait au MIT et était conseiller spécial du groupe de réflexion Digital Currency Initiative.

Des sources de FOX ont déclaré que Gensler a recommandé que la SEC joue un rôle plus actif dans la réglementation du secteur, car, à son avis, de nombreux actifs numériques ont les propriétés de titres. C’est lui qui aurait conseillé d’utiliser le précédent Howey pour transférer des sociétés de cryptographie sous la juridiction de la Commission.

En août 2021, Gensler a exprimé une thèse similaire, affirmant que « des milliers » de jetons sur le marché des crypto-monnaies sont des titres non enregistrés.

S’adressant au New York Times en 2018, il a déclaré qu’Ethereum et Ripple réussissent le test de Howie et sont des valeurs mobilières. En revanche, Bitcoin est une crypto-monnaie et ne relève pas de la compétence de la SEC, a-t-il déclaré.

Quelques jours après avoir parlé avec Gensler, Clayton a nommé Bill Hinman directeur des finances d’entreprise à la SEC. Lors de la conférence Yahoo Finance, ce dernier a déclaré que pour diverses raisons, Bitcoin et Ethereum ne sont pas des valeurs mobilières. Il n’a pas mentionné le XRP.

D’anciens responsables de la SEC ont déclaré à FOX que l’agence avait averti Ripple d’un éventuel harcèlement en raison de ventes de jetons non enregistrées. L’implication directe de la direction de l’entreprise dans ces opérations, ont-ils déclaré, signifiait également que le jeton « n’a pas passé le test de décentralisation ».

Garlinghouse prétend le contraire : XRP est exploité par une entité juridique distincte, tandis que Ripple a été financé par des investissements en capital-risque.

Selon FOX, Clayton a parlé à Gensler deux fois de plus au cours de ses dernières semaines en tant que président de la SEC. On ne sait pas de quoi ils ont parlé, mais la dernière réunion a eu lieu le 21 décembre 2020 – le lendemain, le régulateur a déposé une plainte contre Ripple.

Lorsque Clayton a quitté la SEC, il est retourné au cabinet d’avocats Sullivan & Cromwell, où il s’était auparavant spécialisé dans les questions liées aux valeurs mobilières. Il a également été directeur indépendant du gestionnaire d’actifs Apollo Asset Management, des conseils consultatifs de Fireblocks et de One River Digital Asset Management.

Quelques jours avant que la Commission ne porte plainte contre Ripple, ce dernier a annoncé qu’il investirait 600 millions de dollars dans Bitcoin et Ethereum, et portera d’ici 2021 le volume des investissements dans ces actifs à 1 milliard de dollars.

En septembre 2021, Clayton a commenté ce conflit d’intérêts potentiel. Il a déclaré qu’au sein de la fonction publique, il ne connaissait pas les activités de ces entreprises et qu’il leur avait été « présenté » après son licenciement.

Auparavant, l’organisation de défense des droits humains Empower Oversight avait noté un conflit d’intérêts potentiel dans les actions de Clayton. Les militants ont également souligné que Hinman, qui a déclaré en 2018 qu’Ethereum n’avait aucune propriété de titres, « a reçu des millions de dollars de son ancien employeur, le cabinet d’avocats Simpson Thacher ». Il était affilié à l’Enterprise Ethereum Alliance.

Selon FOX, en 2017-2018, Hinman a beaucoup parlé avec des PDG de l’industrie de la crypto-monnaie. En particulier, en décembre 2017, il a tenu plusieurs réunions avec des représentants de ConsenSys, qui appartient au cofondateur d’Ethereum, Joseph Lubin.

En 2020, Hinman a quitté la SEC et est revenu chez Simpson Thacher en tant que conseiller. Il est également consultant pour le fonds crypto a16z. L’interlocuteur de FOX, qui connaît étroitement l’ancien responsable, a déclaré qu’il ne savait rien des investissements en crypto-monnaie de l’entreprise lorsqu’il travaillait à la Commission.

Ripple a déjà réussi à faire convoquer Hinman pour témoigner devant le tribunal malgré les tentatives de la SEC de rejeter la motion.

Rappelons que Brad Garlinghouse a qualifié le succès d’Ethereum de conséquence de l’attitude favorable de la SEC.

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